Kentuckyi végszó: 2018 Derby & Oaks

Az első amerikai klasszikusokban a favoritok mind bebizonyították, méltóak voltak erre a címre. Mindenféle körülmény ellenére is…

A Kentucky Derby 144 éves történelme alatta a nyolcadik legnagyobb tömeg, 157 813 ember láthatta helyszínen a sűrű esőfátyol mögül, hogy a klasszikus legesősebb kiadásában egy 136 éve fenn álló „átkot” törnek meg. A kaliforniai bázisú Justify önmaga elnevezéséhez híven, beigazolta korai hírnevét. A veretlen sárga mén, aki kétévesen nem futott versenyben, és csak harmadik startjára lépett rá a Kentucky Derby útjára, Apollo 1882 óta tartó rekordját törte meg, miszerint juvenile korban nem futott telivér nem nyerhet Derby-t.

Sikerét nem csak a felfújt „átok” teszi oly naggyá. Az alap 20 fős mezőny már a társaság felét elkaszálja (lásd Magnum Moon és Mendelssohn utolsó helyeken), és az zuhogó esős időjárás sem éppen kedvez senkinek. Justify szerencséje volt, hogy jól kapta el a startot, és Mike Smith egyből az élre küldte, ahol pokoli tempóval találkozott. Trénere, Bob Baffert már ott fogta a fejét: „Azután a fél mérföld után már temettem – ó Istenem, szegény kis ló. Azt hittem kifekszik, nem fogja bírni. Ki fog feküdni.”

Ez az a futam, ami a néző számára már-már érdektelen, de igazi zsenialitást kíván a lótól: a túlsó egyenestől gyakorlatilag hazavezette a mezőnyt, úgy, hogy előtte le kellett rohannia azt. Ellenfele pedig volt a célegyenesben, nem is akárki: a tavalyi Év Kétévese, Good Magic szintúgy bebizonyította, vele számolni kell a nagy versenyekben és nem csak meglepetésekből építi karrierjét.

„Felülhet a nagyok mellé. Ehhez csak egy ló kell – olyan, mint American Pharoah. Tudtuk, hogy képes erre. Megmutatta nekem – beszéltünk is róla magunk között – de nem akartuk kimondani. Tudtam, hogy valami különleges benne, de ma be kellett bizonyítania.” – nyilatkozta Baffert.

De kérem, vonatkoztassunk el Justify-tól.

Hogyan csinálja ezt Bob Baffert? Alig pár éve, hogy American Pharoah megnyerte neki a Hármas Koronát, hónapokkal ezelőtt került tőle nyugdíjba a lóversenysport leggazdagabb telivére, és most alig három hónap alatt Kentucky Derby-győzelemre készítette fel egyik lovát. Ez kérem, nagyobb siker, mint amit a lova most két percben mutatott. Úgy, hogy mögötte nincs egy Coolmore – mint a befutási sorrend reciprok trénerénél.

A valaha volt legnagyobb esélyesünk, Mendelssohn ugyanis utolsóként ért célba. Aidan O’Brien, a Coolmore, Európa tovább álmodozhat a rózsák illatáról. Az arkansasi hőssel karöltve már az elején elveszették a pozíciókért vívott küzdelmet és ezzel a célegyenesben is csúnyán lemaradtak. O’Brien szerint ez még nem jelent véget az amerikai kalandozásoknak (többet már úgysem találkozik 19 ellenféllel) és célba veszik a Breeders’ Cup Classic-ot Justify féltestvérével.

Mert ha kentuckyi sikereken nem is, de apán osztoznak: négyen is megpróbálták bearanyozni a már két éve elpusztult Scat Daddy nevét, és Justify győzelmével legalább az önérzetes európaiak is találhattak valamit, ami kicsit is feledteti Mendelssohn apátiáját.

Az időjárás és a Kentucky Derby forgatókönyve is ugyanaz volt, mit már sokszor láthattunk az elmúlt évtizedben: egy ideális Oaks nap után csillapíthatatlan esőben álltak a telivérek másnap starthoz; és az élen lévők szóltak egyedül bele a verseny kimenetelébe. A mostoha időjárás azonban senki kedvét sem szegte (csak esélyeit pár indulónak) – mindkét Churchill Downs-i versenynap során rekord összegű fogadást könyveltek el. A szombati programon például 225,7 millió dollárt forgattak meg a Derby napi „szerencsekeren”.

A kentuckyi hétvége legboldogabb résztvevője mégis Sol Kumin lehet, ki először a Calumet Farm 1952-es duplasikere után, mindkét klasszikust követően hivatalos volt a győztesek körébe tulajdonosként. Justify és a Kentucky Oaks hősnője, Monomoy Girl társtulajdonosai között is ott van.

No de Monomoy Girl Kentucky Oaks diadala nem emiatt hírérték. Tapizar lánya bámulatos küzdőszellemmel lett megáldva, és azt próbára is tette Wonder Gadot a célegyenes első méterétől az utolsóig.

Fergeteges küzdelem az Oaks-ban: Monomoy Girl és Wonder Gadot fej fejt 

„Ez hihetetlen érzés” – áradozott Florent Geroux zsoké, ki első Oaks győzelmét aratta. „Egész magabiztosan fordultunk haza, de negyed mérföldnél már sunyított, próbált rám fékezni egészen addig, mígnem Wonder Gadot-ot észre nem vette. Mikor fej-fej mellé értek, csak pár ostorcsapás kellett neki, hogy fennmaradjon az érdeklődése, mert elég sértődékeny tud lenni. Ha túlnyomod, megáll. Kézből lovagoltam a végén, és így is felülemelkedett.”

Nem ez volt egyedül Geroux első liliomtakarója: a sárga kanca trénerének és apjának is az első sikert szállította. Brad Cox idomár vele aratta nemrég első Gr1-es győzelmét is, így igen elképesztő módon második felsőkategóriás sikere egyből egy klasszikus.

A teljesség igényéhez hozzátartozik, hogy az Oaks reggelén Monomoy Girl már „csak” másodfavorit volt egy hajszállal Midnight Bisou mögött, ki végül harmadikként ért célba Mike Smith alatt.

Másnap azonban mint tudjuk, túltette magát vereségén a Hall of Fame zsoké…

Szakadó eső, hatalmas mezőny – mindez nem állhatott útjába Amerika újdonsült hősének 

Képek: nytimes.com, Eclipse Sportswire Twitter